NASA-beheerder Jim Bridenstine, links, en Tory Bruno, president en chief executive officer van United Launch Alliance, wachten bij NASA檚 Kennedy Space Center in Florida om de lancering te zien van een United Launch Alliance Atlas V-raket met Boeing檚 CST-100 Starliner-ruimtevaartuig op 20 december 2019.

In wat legitieme e-mails van april en mei lijken te zijn, omschrijft een hoge functionaris van het Amerikaanse raketbedrijf United Launch Alliance (ULA) de leiding van NASA als ‘incompetent en onvoorspelbaar’.

De verklaring werd afgelegd in een van de zes e-mails die dinsdagavond gelekt waren op een hackforum. De gelekte e-mails hebben allemaal betrekking op correspondentie tussen Robbie Sabathier, de vice-president van overheidsoperaties en strategische communicatie bij ULA, en Hasan Solomon, een lobbyist bij de International Association of Machinists and Aerospace Workers, een grote luchtvaartunie.

De e-mails doen beweringen, sommige verifieerbaar en sommige die enorm onjuist lijken te zijn, over de relatie tussen NASA, de Trump-regering, SpaceX-oprichter Elon Musk en China. Het centrale argument van ULA – een bedrijf wiens lanceringsactiviteiten zijn beschadigd door de opkomst van SpaceX – is dat NASA, onder leiding van Trump-functionarissen, de voorkeur gaf aan SpaceX om politieke redenen.

“Grote investeringen van de belastingbetaler van de NASA worden weggegooid vanwege de gezellige relatie die is ontstaan ​​door de politieke hacks van Trump in heel NASA”, schreef Sabahier op 23 april. verkenning van de diepe ruimte wordt bedreigd door politieke gunsten die aan Elon Musk worden aangeboden.”

In antwoord op een vraag over de e-mails van Ars weigerde een ULA-woordvoerster, Jessica Rye, commentaar te geven op de inhoud ervan. “We zullen op dit moment geen commentaar geven, maar nemen deze vermeende cybercriminaliteit serieus”, zei Rye. “Terwijl we doorgaan met het grondig onderzoeken, hebben we geen bewijs dat suggereert dat er inbreuk is gemaakt op ULA-accounts of systemen.”

De e-mails werden uitgewisseld kort nadat NASA medio april haar keuze voor SpaceX had aangekondigd om een ​​Human Landing System te bouwen voor het Artemis-programma van het ruimteagentschap. SpaceX versloeg een team onder leiding van Blue Origin, dat eigendom is van Jeff Bezos, en een team onder leiding van Dynetics. ULA maakte deel uit van het Dynetics-team en leverde lanceerdiensten met zijn nieuwe Vulcan-raket.

De beslissing van NASA – die volgens het bureau was gebaseerd op het feit dat SpaceX het technisch meest competente bod en de laagste prijs had, veroorzaakte een storm van kritiek van Blue Origin. Het bedrijf protesteerde bij het Amerikaanse Government Accountability Office en daagde NASA na het verliezen van dit bezwaar voor de rechter bij de Amerikaanse Court of Federal Claims. Dynetics had een meer gedempte reactie, hoewel deze gelekte e-mails suggereren dat er achter de schermen behoorlijk werd gelobbyd.

Sabahier beweerde dat Musk een gezellige relatie had met de Trump-regering, die NASA had bevolkt met een aantal ‘hacks’, waaronder de door Trump benoemde beheerder Jim Bridenstine. Als gevolg hiervan schreef Sabahier: “De reputatie van NASA bij de industrie is aangetast door de politisering van het Agentschap door Trump voor zijn eigen gewin. Het leiderschap van NASA HQ A-Suite is momenteel incompetent en onvoorspelbaar.”

Op het moment dat ze deze e-mail schreef, waren functionarissen uit het Trump-tijdperk echter drie maanden weg bij NASA. De beslissing om het Human Landing System te selecteren werd in plaats daarvan aangevoerd door twee ambtenaren: NASA’s waarnemend beheerder, Steve Jurczyk, en de leider van NASA’s Human Spaceflight-programma, Kathy Lueders.

Bij het bekritiseren van het “administrator-suite” leiderschap van NASA, richtte Sabahier zich ook op Thomas Zurbuchen, het hoofd van wetenschappelijke missies bij NASA. Dit kan de lancering in oktober van NASA’s asteroïde-missie, Lucy, een beetje ongemakkelijk maken. Lucy zal lanceren op een ULA-gebouwde Atlas V-raket, en Zurbuchen en ULA CEO Tory Bruno zullen waarschijnlijk gezamenlijke persconferenties houden.

De e-mails en een begeleidend Microsoft Word-document bevatten aantijgingen dat Musk de Amerikaanse regelgevende instanties ruw heeft aangepakt, maar onderdaniger heeft gehandeld jegens Chinese regelgevers als het gaat om zijn Tesla-autobedrijf. Geen van deze informatie is bijzonder nieuw voor degenen die de ruimtevaart- en auto-industrie volgen. Musk is koppig en heeft altijd een moeizame relatie gehad met regelgevende instanties zoals de Federal Aviation Administration en de Federal Communications Commission. En Amerikaanse bedrijven moeten zich aan strikte Chinese regels houden om in China te opereren.

Tory Bruno, president en CEO van United Launch Alliance, leidt op 20 februari 2018 een rondleiding voor voormalig vice-president Mike Pence, voormalig second lady Karen Pence en waarnemend beheerder van NASA, Robert Lightfoot.
Vergroten / Tory Bruno, president en CEO van United Launch Alliance, leidt op 20 februari 2018 een rondleiding voor voormalig vice-president Mike Pence, voormalig second lady Karen Pence en waarnemend beheerder van NASA, Robert Lightfoot. NASA

In de e-mails van april en mei vertelde Sabahier aan Solomon dat de toen binnenkomende NASA-beheerder Bill Nelson op de hoogte moest worden gesteld van het vriendjespolitiek van de Trump-regering ten aanzien van SpaceX en aangemoedigd moest worden om het te ontspannen. Sabahier probeerde Musk af te schilderen als een sterke Republikein die zijn invloed gebruikte om NASA-contracten binnen te halen. En in een schrijven aan Solomon merkte Sabahier op Musk’s anti-vakbondsinspanningen en zei dat Solomon deze informatie zou moeten delen met zijn contacten in het Witte Huis.

In een e-mail van 23 april bedankte Solomon bijvoorbeeld Sabahier voor het sturen van een artikel van een conservatieve website, Townhall.com, waarin Musk werd bekritiseerd vanwege zijn minachting voor veiligheid. Nadat hij het artikel had ontvangen, schreef Solomon aan Sabathier: “Dit is erg nuttig!!!! Ik zal volgende week een ontmoeting hebben met het personeel van het Witte Huis Public Engagement en zal onze bezorgdheid uiten bij Elan Musk [sic] & zijn anti-arbeidsbedrijf.”

Als reactie mailde Sabahier terug: “Laat het me weten als je nog iets nodig hebt – we zijn er om je te helpen!”

Als deze e-mails geldig zijn, en er is weinig reden om aan te nemen dat ze dat niet zijn, schilderen ze een portret van ULA die een concurrent, SpaceX, besmeurt omdat deze meer contracten heeft gewonnen van de federale overheid. Het lijkt een wat geforceerde poging, aangezien het moeilijk is om te zien dat functionarissen van het Democratische Witte Huis worden overgehaald door opinieartikelen in publicaties als Townhall.

Dit lek komt met name ongeveer vijf jaar nadat een andere ULA-functionaris, Brett Tobey, openhartig sprak voor een klas aan de Universiteit van Colorado-Boulder. Tobey realiseerde zich niet dat zijn opmerkingen werden opgenomen en sprak over een lanceringscontract van de luchtmacht waar ULA niet op had geboden omdat het niet kon concurreren met de prijzen van SpaceX.

“We zullen moeten uitvinden hoe we deze dingen tegen veel lagere kosten kunnen aanbieden”, zei Tobey in maart 2016. “En de regering kan niet zomaar zeggen: ‘ULA heeft een geweldige staat van dienst; ze hebben 105 lanceringen op rij met 100 procent missiesucces, en we kunnen het ze op een presenteerblaadje geven, ook al zijn hun kosten twee of drie keer zo hoog.'”

Sindsdien heeft ULA, onder leiding van Tory Bruno, geprobeerd om concurrerender te worden met SpaceX in termen van prijs, en het heeft de industrie een pluim gekregen om dit te doen. Maar het is moeilijk voor ULA, dat mede-eigendom is van Boeing en Lockheed Martin, om betekenisvolle vooruitgang te boeken. Een van de redenen is dat de moederbedrijven winst uit ULA willen halen in plaats van te investeren in innovatie waardoor Bruno mogelijk beter kan concurreren met SpaceX.

Als gevolg hiervan lijkt het erop dat ULA blijft lobbyen bij de regering over Musk en SpaceX, en beweert dat ze overheidscontracten hebben gewonnen via een oneerlijk proces. De meeste van deze beschuldigingen zijn onwaar. NASA heeft keer op keer gezegd dat SpaceX vaak de laagste prijs en de meest tijdige service biedt, zoals bij het commerciële bemanningsprogramma.

Zowel SpaceX als Boeing kregen in 2014 contracten van miljarden dollars om NASA-astronauten naar het internationale ruimtestation te brengen. SpaceX en zijn Crew Dragon lanceerden zijn eerste NASA-astronauten in mei 2020. Ondanks dat ze ongeveer 40 procent meer financiering van NASA hebben ontvangen voor dezelfde dienst, is het onwaarschijnlijk dat Boeing en ULA op zijn vroegst in de tweede helft van 2022 met NASA-astronauten zullen vliegen.

Dagen na zijn toespraak in de klas in 2016 nam Tobey ontslag bij ULA. Een soortgelijk lot staat Sabahier binnenkort te wachten.

By Admin

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *