Een zicht op NASA's SLS-raket, bijna volledig geassembleerd, in september 2021.

NASA heeft de Amerikaanse lucht- en ruimtevaartindustrie gevraagd hoe het “de efficiëntie en duurzaamheid op lange termijn” van de Space Launch System-raket en de bijbehorende grondsystemen zou maximaliseren.

Het verzoek komt omdat NASA en zijn hoofdaannemer voor de raket, Boeing, het lanceerplatform naderen na een lang, moeizaam en duur ontwikkelingsproces dat meer dan tien jaar heeft geduurd. De heavy-lift SLS-raket, met aan boord een Orion-ruimtecapsule, zou in de eerste helft van 2022 eindelijk zijn debuut moeten maken.

In haar verzoek zegt NASA dat het de SLS-raket “30 jaar of langer” wil laten vliegen als een nationale capaciteit. Bovendien wil het bureau dat de raket een “duurzaam en betaalbaar systeem wordt voor het verplaatsen van mensen en grote vrachtladingen naar cislunar- en deep-space-bestemmingen.”

NASA ziet zichzelf als de “ankerhuurder” van het lanceersysteem en zorgt voor één bemande vlucht per jaar voor het volgende decennium of langer. Indien van toepassing, zei het bureau, zal de industrie het grote draagraket “op de markt brengen” aan andere klanten, waaronder de wetenschappelijke gemeenschap en andere overheids- en niet-gouvernementele entiteiten.

Hoe maak je van een systeem dat alles behalve betaalbaar en duurzaam is geweest iets dat betaalbaar en duurzaam is? NASA zegt dat het het eigendom van raketproductie en gronddiensten wil overdragen aan de particuliere industrie. In ruil daarvoor zou deze particuliere aannemer de SLS moeten bouwen en lanceren met een aanzienlijke besparing van 50 procent of meer ten opzichte van de huidige “basislijn per vluchtkosten” in de sector.

Met name heeft NASA deze basisvluchtkosten nooit publiekelijk vermeld. Ars heeft dinsdag bij het communicatiebureau van NASA om dit cijfer gevraagd, maar woensdagochtend nog geen reactie gehad. In 2019 schatte het Witte Huis Office of Management and Budget de kosten van één SLS-lancering per jaar op “meer dan $ 2 miljard”. NASA ontkende dat cijfer vervolgens niet, maar is niet transparant geweest met de belastingbetaler over de verwachte kosten van de raket.

Hoe dan ook, NASA stelt nu voor om deze kosten – wat het ook is – te halveren. En het probeert de Space Launch System-raket tot ver in het midden van de 21e eeuw te vliegen.

Dit zou theoretisch mogelijk kunnen zijn, hoewel is aangetoond dat de geschiedenis van het bureau met de grote raket vol met overdreven optimistische veronderstellingen zit. Toen de SLS-raket in 2010 werd bedacht en in 2011 formeel werd aangekondigd, zou hij eind 2016 gelanceerd zijn en ontwikkeld zijn voor $ 10 miljard.

Een van de belangrijkste architecten van de raket was de toenmalige Florida-senator Bill Nelson, die miljarden dollars naar het Kennedy Space Center in zijn thuisstaat stuurde voor verbeterde grondsystemen om de raket te ondersteunen. In 2011 zei hij trots dat de raket op tijd en binnen het budget zou worden afgeleverd.

“Zijn raket komt binnen ten koste van… niet alleen wat we schatten in de NASA Authorization Act, maar minder,” zei Nelson destijds. “De kosten van de raket over een periode van vijf tot zes jaar in de NASA-autorisatierekening zou niet meer dan $ 11,5 miljard bedragen. Dit kost 10 miljard dollar voor de raket.” Later ging hij verder en zei: “Als we geen raket kunnen maken voor $ 11,5 miljard, moeten we de winkel sluiten.”

Na meer dan 10 jaar en meer dan $ 30 miljard uitgegeven aan de raket en zijn grondsystemen, heeft NASA de winkel niet gesloten. Nelson is eerder opgeklommen tot beheerder van het ruimteagentschap.

Afgezien van de kosten van de raket, zijn er redenen om zich zorgen te maken over het idee om de Space Launch System-raket nog minstens drie decennia te laten vliegen. Vrijwel de hele wereldwijde lanceringsindustrie overweegt of gaat massaal over op hergebruik van ten minste de eerste trap van grote raketten of hun motoren. SpaceX heeft deze inspanning geleid, maar andere grote Amerikaanse lanceringsbedrijven, waaronder Blue Origin, United Launch Alliance, Rocket Lab, Relativity Space en anderen, nemen allemaal hergebruik op in hun bedrijfsplannen. De Europese, Chinese, Japanse en Russische ruimtevaartindustrie zijn dat ook.

Het Space Launch System, hoewel het wordt aangedreven door herbruikbare raketmotoren die ooit op de spaceshuttle vlogen, wordt na elke vlucht volledig verbruikt.

Bovendien is er een algemeen gevoel in de ruimtevaartgemeenschap dat voor het ontwikkelen van een echt betaalbaar en duurzaam verkenningsplan de ontwikkeling van herbruikbare hardware in de ruimte vereist is. Dat wil zeggen, bijtankbare bovenste trappen en sleepboten en montage in de ruimte, die allemaal in een baan om de aarde kunnen worden gelanceerd op kleinere en meer betaalbare raketten. De “start alles op één stapel”-aanpak werkte tijdens het brute-force-tijdperk van het Apollo Moon-programma, zeggen deze voorstanders, maar het is niet duurzaam. Omdat de kosten van Apollo zo hoog waren, werd het programma na slechts zes maanlandingen geannuleerd.

NASA zal op 10 november een virtuele “industriedag” houden op haar SLS-verzoek en verwacht reacties van de industrie tegen 27 januari 2022.

Een dergelijk initiatief zou niet ongekend zijn. In het begin van de jaren negentig probeerde NASA zijn spaceshuttle-activiteiten onder één enkele grote aannemer te consolideren. Rockwell International en Lockheed Martin hebben voor dit doel een bedrijf opgericht, United Space Alliance. Het bestuurde de shuttle tot het einde van het programma in 2011. Het is helemaal niet duidelijk dat de operationele kosten van de spaceshuttle gedurende deze periode zijn gedaald.

By Admin

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *